ALMA, Astrónoma Chilena: Galaxias enanas pueden crear nuevas estrellas

ALMA-WLM

No muy lejos de nosotros hay una galaxia enana que suscita una gran interrogante: ¿Cómo logra dar nacimiento a cúmulos estelares sin tener todo el gas y polvo que suele haber en las galaxias más grandes? Los astrónomos creen que la respuesta está en densas cápsulas de material esparcidas por toda la galaxia que alimentan los procesos de formación estelar y que hasta ahora no habían sido detectadas.

Gracias al Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), un equipo internacional de astrónomos descubrió un conjunto compacto de nubes interestelares oculto al interior de la galaxia cercana, enana e irregular Wolf-Lundmark-Melotte, más conocida como WLM.

Estas nubes, que están inmersas en una densa capa de material interestelar, podrían ayudar a entender por qué se forman estos cúmulos estelares en las tenues inmediaciones de una galaxia, miles de veces más pequeña y difusa que nuestra Vía Láctea.

“Por distintas razones, las galaxias enanas irregulares como WLM carecen de lo que se necesita para formar cúmulos estelares”, explica Mónica Rubio, astrónoma de la Universidad de Chile y autora principal de un artículo que publicará la revista científica Nature. “Son galaxias esponjosas y muy poco densas, que carecen de los elementos pesados que suelen contribuir a la formación de las estrellas. Las galaxias de este tipo deberían formar estrellas dispersas en vez de cúmulos concentrados, pero claramente este no es el caso”.

La Investigación liderada por la Astrónoma Chilena Mónica Rubio estudió la galaxia WLM e identificó condiciones que permiten el nacimiento de estos astros, lo que antes se creía posible solo en grandes galaxias.

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Hasta ahora, se sabía que sólo las grandes galaxias –como la Vía Láctea– presentaban las condiciones físicas para este tipo de fenómenos. Sin embargo, contrariamente a lo que se pensaba hasta ahora, las más pequeñas sí podrían ser importantes y potentes incubadoras. Para dar con este descubrimiento, el equipo internacional liderado por la astrónoma Dra. Mónica Rubio utilizó ALMA, para localizar la señal milimétrica emitida por el monóxido de carbono, comúnmente asociado con los procesos de formación estelar.

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En una conferencia organizada en conjunto por Imagen de Chile, ALMA y el Departamento de Astronomía de la Universidad de Chile, Mónica Rubio explicó que se creía que “por distintas razones, las galaxias enanas irregulares como WLM carecen del material necesario – gas molecular y polvo – para formar cúmulos estelares”, sostuvo la astrónoma de la Universidad de Chile y autora principal de un artículo que publicará la revista científica Nature con el descubrimiento. “Las galaxias de este tipo deberían formar estrellas dispersas en vez de cúmulos concentrados, pero claramente este no es el caso”, afirmó la científica.

En tanto, la Directora Ejecutiva de Imagen de Chile, Myriam Gómez, destacó que este importante descubrimiento viene a confirmar uno de los atributos más relevantes del país.

“Chile es un laboratorio natural donde las ciencias –y en este caso particular la astronomía- encuentran condiciones únicas para desarrollarse, y un país que avanza en esta línea, mejora su reputación y en consecuencia, fortalece su imagen país. Además, en nuestro trabajo de posicionamiento vemos cómo la astronomía incluso abre posibilidades de desarrollo económico a través de la promoción del turismo astronómico”, señaló la titular del organismo experto en la promoción de Chile.

Cabe señalar que la galaxia enana irregular WLM (Wolf-Lundmark-Melotte) es una galaxia cercana con un número reducido de estrellas, comparado con galaxias de mayor tamaño como la Vía Láctea.

Lino Cisterna

CEO&Founder RevistaProware.com Aficionado a las Ciencias, Física Teórica, (G)Astronomía, Sociología, Psicología, Teorías de la Tecnología (AAT).

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