Homo Naledi: Nueva especie humana descubierta en Sudáfrica

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Científicos anuncian el descubrimiento de una especie humana que podría cambiar la idea acerca de los primeros ancestros. “Tengo el placer de presentarles a una nueva especie de antepasado humano. Lo hemos llamado Homo Naledi”, afirmó el profesor Lee Berger.

La Universidad de Witwatersrand, la Sociedad Nacional Geográfica, el Departamento de Ciencia y la Fundación Nacional de Investigación de Tecnología anunciaron este jueves el descubrimiento de una especie humana hasta ahora desconocida. El análisis detallado de los fósiles encontrados aparece publicado en la revista ‘eLife’.

El nuevo descubrimiento fósil en la Cuna de la Humanidad, un conjunto de yacimientos paleontológicos y arqueológicos, ubicada a 50 kilómetros de Johannesburgo, Sudáfrica, podría haber revelado el misterio en torno a los orígenes de la humanidad.

Homo naledi es el último miembro de la familia humana, aseguran los expertos. Partes de 15 individuos de la especie Homo naledi han sido recuperados en una zona cerca de las cuevas de Sterkfontein, donde los paleontólogos encontraron los ancestros humanos apodados ‘Señora Ples’ y “Pie Pequeño”, descubiertos en 1947 y 1994 respectivamente.

Lee Berger, profesor de investigación en el Instituto de Estudios Evolutivos de la Universidad de Witwatersrand afirma que los huesos hallados permiten suponer que “Homo naledi es prácticamente el miembro mejor conocido de nuestro linaje”.

El científico explicó que las excavaciones se realizaron en octubre de 2013. En total se descubrieron alrededor de 1550 fragmentos de esqueletos, pertenecientes a 15 individuos Homo naledi: ocho niños y cinco adultos.

Los restos de la especie desconocida hasta el momento yacían en una profunda cueva llamada Rising Star, a unos 50 kilómetros de Johannesburgo. “Estaba delante de nuestras narices, en el valle más explorado del continente africano”, cita Reuters las palabras de Berger.

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Después de una serie de campañas de excavación llevadas a cabo desde el año 2013, cuando se produjo el primer contacto con el yacimiento, el equipo de paleontólogos de la Universidad sudafricana de Witwatersrand dirigido por Lee Berger ha logrado obtener más de 1.500 huesos y fragmentos pertenecientes a 15 individuos en total. Todos ellos fueron encontrados en la misma cámara de la cueva y aislados de cualquier otro tipo de huesos de otros animales, lo que ha llevado a pensar a los autores que pudo tratarse de un lugar de enterramiento deliberado. La formación del yacimiento recuerda a ejemplos cercanos como la sima de los Huesos de Atapuerca o la cueva asturiana de El Sidrón.

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Todavía hay miles de restos en la cueva, según Berger. “Una vez que nos dimos cuenta de todo el potencial, decidimos que lo mejor que podía hacer era bloquear el sitio, e involucrar a toda la comunidad para tomar una decisión sobre qué hacer allí la próxima vez”, dice.

Pero lo que se ha recuperado hasta ahora cuenta una historia extraordinaria. La especie pertenecían a mezcla única de características. Mira sus pelvis o los hombros, dice Berger, y usted pensaría que era un Australopithecus simiesca, que apareció en África hace unos 4 millones de años y se cree que es un antepasado del Homo. Pero mira a sus pies y se podía pensar que pertenecía a nuestra especie, que aparecieron hace unos 200.000 años.

Su cráneo, sin embargo, deja claro que el cerebro era menos de la mitad del tamaño de la nuestra, y más como la de algunas especies de Homo que vivieron hace unos 2 millones de años. “No se ve muy parecido a nosotros”, dice Berger. Aún así, él y sus colegas piensan que, en general, las características del cráneo, las manos y los dientes que significan las nuevas especies probablemente pertenece en nuestro género.

” Puede que no sea tan estrechamente relacionado con nosotros, pero podría haber tenido una capacidad cognitiva esencialmente igual a la nuestra. ” Su anatomía sugiere que es uno de los primeros miembros de nuestro género en evolucionar, pero frustrantemente, todavía no sé exactamente qué edad tiene los esqueletos. Pueden llegar a ser de 2 o 3 millones de años, remontando a la época en que el Homo llegó primero a la escena.

Pero incluso si resultan ser mucho más joven, de unos 100.000 años, dicen que sería significativo, dice Berger. Se haría una versión humana del celacanto, dice: una especie antigua que sobrevivieron, sin cambios, en los tiempos modernos, esencialmente. “Sea cual sea la edad, es emocionante.” El equipo se refiere a la mezcla de los fósiles “de características como” un mosaico anatómico “. Hemos visto anteriormente un mosaico de este tipo en el Australopithecus sediba, un homínido de 2 millones de años de edad, que Berger y sus colegas excavaron en 2008 de la cueva Malapa, a pocos kilómetros de distancia. “Naledi es casi el espejo de sediba”, dice Berger. “Casi en todas partes del esqueleto sediba donde se ve rasgos primitivos, en Naledi que se ven características derivadas. Y en casi todas partes que sediba se deriva, Naledi es primitivo “.

A pesar de que estaba a punto de despedir a sediba, con su variedad de características antiguas y modernas, como un capricho de la evolución humana, el nuevo hallazgo sugiere que tales “mosaicos” no son la excepción en los primeros seres humanos, pero podría ser la regla, dice Berger .

Eso tiene implicaciones para la forma en que interpretamos otros hallazgos de los primeros fósiles humanos que representan la transición del Australopithecus al Homo, dice. Estos fósiles generalmente ascienden a sólo unos fragmentos en lugar de esqueletos completos. “Tanto sediba y naledi dicen que usted no puede tomar una mandíbula [mandíbula inferior], un maxilar [mandíbula superior] o una colección de los dientes y tratar de predecir lo que el resto del cuerpo se parece”, dice. Por lo que podría estar todo en un desorden de antepasados.

Popsci / Newscienctist

Lino Cisterna

CEO&Founder RevistaProware.com Aficionado a las Ciencias, Física Teórica, (G)Astronomía, Sociología, Psicología, Teorías de la Tecnología (AAT).

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